Ciencia para niños: cristales

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Fred Hall

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¿Qué son los cristales?

Los cristales son un tipo especial de material sólido en el que las moléculas encajan siguiendo un patrón que se repite y que hace que el material adopte todo tipo de formas únicas.

Cristal amatista

¿Cómo se forman?

El proceso de formación de cristales se denomina cristalización. Los cristales suelen formarse en la naturaleza cuando los líquidos se enfrían y empiezan a endurecerse. Ciertas moléculas del líquido se juntan en su intento de estabilizarse. Lo hacen siguiendo un patrón uniforme y repetitivo que forma el cristal.

En la naturaleza, los cristales pueden formarse cuando la roca líquida, llamada magma, se enfría. Si se enfría lentamente, pueden formarse cristales. Muchos cristales valiosos, como los diamantes, los rubíes y las esmeraldas, se forman de esta manera.

Otra forma de formar cristales es cuando el agua se evapora de una mezcla. Los cristales de sal suelen formarse al evaporarse el agua salada.

¿Qué propiedades únicas tienen los cristales?

Los cristales pueden tener superficies muy planas llamadas facetas. Pueden formar figuras geométricas como triángulos, rectángulos y cuadrados. Las formas son el resultado directo del tipo de moléculas y átomos que componen el cristal. Los cristales más pequeños y los cristales más grandes que se formaron con las mismas moléculas y con el mismo método deberían tener formas similares.

Existen siete formas cristalinas básicas, también denominadas celosías: cúbica, trigonal, triclínica, ortorrómbica, hexagonal, tetragonal y monoclínica.

Tipos interesantes de cristales

Copos de nieve - Los copos de nieve son cristales de hielo que se forman en lo alto de las nubes cuando el agua se congela. Siempre tienen seis lados o brazos, pero cada uno de ellos es único.

Cristales de sincronización - Cuando se envía una corriente eléctrica a través de algunos cristales, éstos vibran a una frecuencia muy precisa. Los cristales de cuarzo se utilizan en relojes y otros aparatos electrónicos para mantener la hora exacta.

Cuarzo - El cuarzo es un mineral y cristal común. Es uno de los minerales comunes más duros. La piedra preciosa amatista es un tipo púrpura de cuarzo.

Diamantes - El diamante es uno de los minerales más valiosos de la Tierra. No sólo para joyería, sino que el diamante es también la sustancia más dura de la Tierra y se utiliza para herramientas especiales, como las sierras de diamante. El diamante es una forma del elemento carbono.

Curiosidades sobre los cristales

  • La cristalografía es la ciencia que estudia los cristales y cómo se forman.
  • Algunos cristales, como el diamante, son en realidad una molécula gigante formada por muchos átomos de un mismo elemento.
  • Muchas pantallas de ordenador utilizan cristales líquidos para su visualización.
  • Son muy populares en joyería porque pueden brillar y vienen en muchos colores diferentes.
  • Algunos organismos vivos son capaces de producir cristales.
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